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过去十年间,考古学家发现了两块已进化出部分甲壳,但尚未如现代龟类那样长出无齿喙的史前龟化石。近日,考古学家又发现了一块有喙而无甲的古龟化石。这一发现,刷新了科学家对龟类演进的认知。

这只约2.28亿年前的“中国始喙龟”(Eorhynchochelys
sinensis),体长超过2米,很可能生活在近岸,于浅滩中觅食。中国科学院古脊椎动物与古人类研究所李淳研究员带领的团队,在贵州发现了这只古龟的化石骨架。

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在天然栖息地的中国始喙龟(图片来源:中科院古脊椎动物与古人类研究所)

虽然这只史前长尾龟的身形,与现代龟类“飞盘状”的身形相似,但它的脊椎和肋骨尚未愈合形成甲壳。更重要的是,这只古龟的嘴的前部已长出了喙,但上、下颌的后部仍保留有牙齿。

一份最新的国际研究报告称,中国始喙龟先于其他古龟进化出了喙,但却没有长出像它们那样的背甲或腹甲,这体现出了镶嵌进化(译注:指生物体的不同部分进化速度不均的现象)的特点。从根本上来说,这一事实表明,某一现代动物的各类先祖物种,在不同时期演化出了不同特征,而这些特征最终全都表现在同一种动物身上。

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澳门新葡新京,“这块体格惊人的化石为我们提供了破解龟类进化之谜的又一线索,是一项振奋人心的发现。”上述报告作者之一、苏格兰国家博物馆的尼克·弗雷泽(Nick
Fraser)说,“这说明,古龟的进化,不是靠那些标志性的特征循序渐进、逐渐累积而成,而是经历了一系列更为复杂的事件。我们的发现只是刚刚开了个头而已。”

此外,这只古龟的头骨特征表明,它属于双孔类爬行动物,与今天的蜥蜴、蛇同属一个门类。在此之前,科学家曾猜想,史前龟源于无孔类家族。

“基于中国始喙龟的双孔类头骨,我们知道,龟并不是起源于远古无孔类爬行动物,而是起源于进化更为彻底的双孔类爬行动物。”报告作者之一、芝加哥菲尔德自然博物馆的奥利弗·瑞皮尔(Olivier
Rieppel)说,“这是板上钉钉的,争论结束了。”

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至于Eorhynchochelys一词的含义,在拉丁文里指“喙龟之始”,即第一只有喙的龟;而sinensis则是“来自中国”。合起来,就是“中国始喙龟”的原文Eorhynchochelys
sinensis。

中国科学院生物演化与环境卓越创新中心,以及加拿大自然博物馆的研究人员也参与了此次考察。该研究已发表于《自然》杂志。

*来源:菲尔德自然历史博物馆、《自然》杂志

翻译 | 李芜;校对 | Lily

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